Jeugd in Berlijn

Helene(Leni), Bertha, Amalie Riefenstahl werd op 22 augustus 1902 in Berlijn geboren. Haar vader, Alfred Riefenstahl, was een welgestelde middenstander in loodgieten en verwarmingszaken.

Heinz und Leni Riefenstahl als Kinder in einem Berliner Fotostudio, um 1914

Leni Riefenstahl met haar jongere broer Heinz in een fotostudio in Berlijn, in 1914

Al snel deden zich meningsverschillen voor tussen Leni's ouders over de toekomst van hun enige dochter. Haar vader, een strenge, conservatieve man die eigenlijk vond dat vrouwen binnen het huishouden hoorden, wilde de opvolging in de zaak binnen de familie houden en zijn dochter naar een handelsschool sturen (13). Leni's moeder, Bertha Riefenstahl, daarentegen wilde de kunstzinnige talenten in haar dochter stimuleren. Het bleek al snel dat Leni schildertalent had, maar ze concentreerde zich liever op dans. Toen haar vader zijn afkeurende houding tegenover een artistieke carrière opgaf, ondersteunde hij de dansopleiding van zijn dochter bij het Russisch Ballet in Berlijn. Ze was toen 14 jaar.

Moderne dans

In de daarop volgende jaren raakte Leni Riefenstahl steeds meer geïnteresseerd in de nieuwe dansvormen die in die tijd geïntroduceerd werden. Toen Mary Wigman, een van de eerste moderne danseressen, een eigen school opende in Berlijn werd Leni Riefenstahl een van haar leerlingen. In 1923 gaf ze haar eerste solovoorstelling in München. Daarop volgde een halfjaar intensief dansen in vele steden van Europa, zoals Berlijn, Dresden, Praag en Zurich, en genoot ze bekendheid. Ze ontwierp voor deze voorstellingen haar eigen choreografie en kostuums.

Leni als jonge danseres

Riefenstahl als danseres

In 1924 kwam deze droom ten einde door een knieblessure, waaraan ze geopereerd moest worden. Tijdens het genezingsproces zag ze in de bioscoop Der Berg des Schicksals (1924) van Arnold Fanck. Tot dan toe was ze net als zoveel anderen van haar stand totaal niet geïnteresseerd in het medium film. Maar de film van Arnold Fanck met echte sneeuw, echt ijs en echt gevaar maakte grote indruk op de Berlijnse die nog nooit in de bergen was geweest. Volgens Infield wekte de film haar 'Teutoonse bewondering voor het heroïsche idealisme van Duitsers die de bergtoppen willen veroveren' (14).

Dr. Arnold Fanck

Dr. Arnold Fanck in 1926

Arnold Fanck was in 1889 in Freiburg geboren. Als een ziekelijke jongeman bracht hij veel van zijn tijd door in de bergen. Daar raakte hij gefascineerd door het bergbeklimmen, skiën, het ruige leven en de grootsheid van de bergen. Nadat Arnold Fanck zijn doctoraal geologie had gehaald, maakte hij in 1920 met een kleine groep mensen zijn eerste documentaire over de bergen. Vervolgens ging hij speelfilms maken over het leven van mensen in de bergen. In deze film en in zijn latere films staan de schoonheid en de wreedheid van de bergen centraal. De films van Arnold Fanck werden op locatie, in de bergen, in de meest barre omstandigheden, opgenomen. Dat was heel ongebruikelijk omdat alle films in die tijd, in verband met kosten en veiligheid, in grote studio's werden opgenomen. Vooral daarom waren de films van Arnold Fanck een groot succes bij het Duitse publiek.

Via Louis Trenker, een acteur die ook door Fanck was ontdekt, wist Leni Riefenstahl in contact met de regisseur te komen. Fanck bood haar een rol aan als danseres in zijn volgende film Der Heilige Berg (1926). Riefenstahl kwam nu op een tweesprong in haar carrière. Ze had namelijk ook een aanbod gekregen van Max Reinhardt (15). Hij had haar zien dansen en bood haar de rol aan van Penthesilea, de laatste koningin van de Amazones, in het gelijknamige toneelstuk. Ze koos voor een rol in de film van Arnold Fanck.